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Volcán Arenal Costa Rica

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Descripción

"Yo siempre salía muy temprano en la mañana para llevarle comida a mis hermanos que trabajan en el otro lado del río Tabacón. Un día caminando por el bosque escuché el sonido de lo que pensé era un avión, pero era más fuerte. Era tarde, yo no había llegado al lugar donde normalmente escuchaba el avión, entonces empecé a correr para que mis hermanos no se enojaran conmigo.
Cuando crucé el río Tabacón, el agua se sentía más caliente de lo normal, pero no me detuve. Al llegar al lugar donde mis hermanos estaban trabajando vi que estaban con miedo, me preguntaron si sabía algo sobre el volcán. Todos dimos vuelta atrás y comenzamos a correr hacia la casa: todo fue destruido".

Con estas pocas palabras, José Rafael Soto H. relata lo que sucedió ese día en 1968 en Volcán Arenal."
Jorque Barquero H.

Debe suponerse que en ese momento no existía ningún seguimiento de volcanes en Costa Rica. Arenal, así como otros volcanes en nuestro país no habían sido estudiados. Desde hacía muchos años era conocido como Pico Arenal. Estudios recientes sugieren que la última actividad del Arenal tuvo lugar entre 1200 y 1500 D.C.

Personas que habían escalado la cumbre los años previos a la explosión, informaron que podían sentir algo de calor entre las rocas y ver algunas fumarolas, también dijeron que la temperatura en Río Tabacón había aumentado. La noche antes de la explosión, la actividad sísmica era tan intensa que la gente de La Fortuna y El Castillo estaban asustados; algunos sobrevivientes dijeron que se sintieron terremotos durante toda la noche. Arenal, antes de la actividad en 1968, mostraba señales que llevarían a la actual actividad, la cual comenzó a las 07:30am (hora local) del 29 de Julio, de 1968.

Con la primera explosión, 3 nuevos cráteres se abrieron en el flanco oeste del volcán, que fueron nombrados A, B y C. El cráter A se formó a 1000 metros sobre el nivel del mar, y fue el lugar donde se originó uno o varios flujos piroclásticos. Estos flujos devastaron un área de 12 m2 al oeste del edificio volcánico. Una gran cantidad de material fue expulsado: ceniza, lapillo y bombas. Los vientos alisios hacia el oeste llevaron ceniza y lapillo a Tilarán, Liberia y Santa Cruz, en la provincia de Guanacaste.

Grandes bloques fueron depositados cerca del cráter A y algunos alcanzaron aproximadamente 5 kilómetros de distancia: con el impacto se formaron cráteres de hasta 20 metros de ancho y 2 metros de profundidad. La temperatura de los gases emitidos era tan alta que la vegetación quedó instantáneamente deshidratada e incluso carbonizada. 87 personas murieron en los pueblos de Tabacón y Pueblo Nuevo. El 31 de Julio un nuevo flujo piroclástico se produjo, esta vez 6 personas que viajaban en dos vehículos murieron. La devastación y la gran cantidad de ceniza, produjo fuertes lluvias lahares en los ríos y arroyos, principalmente en el valle del río Tabacón.

El 19 de septiembre se observó el comienzo de la primera corriente de lava que salió del cráter A, moviéndose hacia el Noroeste; este flujo continuó hasta 1973. Durante 1973, la actividad emigró al cráter C, donde se produjeron flujos piroclásticos esporádicos, emisión constante de gases, y explosiones intermitentes de bloques de ceniza. Hasta junio de 1984 la actividad característica en el Arenal incluía lava bajando por las diferentes flancos del cráter C con erupciones esporádicas de material piroplástico. Debido a la acumulación de materiales alrededor del cráter C, la altura ha aumentado y en la actualidad dos conos ocupaban la cumbre, antiguo cráter (D) hacia el este y el cráter C hacia el oeste.

Los flujos piroclásticos, aunque no tan grandes y constantes como en el año de 1968, se observan con frecuencia: en julio de 1967 y marzo 1968 dos flujos viajaron desde el cráter 1 Km. hacia el sur, destruyendo toda la vegetación a su paso. El 28 de Agosto de 1993 la pared norte del cráter C se derrumbó debido a la presión de la efusión de lava. Durante aproximadamente 20 minutos se observaron avalanchas de nubes ardientes. "Estos flujos viajaron aproximadamente 1 km hacia el oeste y unos 400 metros al noreste hasta de la carretera que une Fortuna con Tilarán, algunos descendieron del cráter C por el flanco noroeste. Se produjo un total de 23 flujos, con distancias promedio de 1.5 km. A las 10:15 a.m. del 03 de agosto del año 2000, un frente de lava que descendía del cráter C se transformó en un flujo piroclástico. Tres personas que subían a ver la lava fueron alcanzadas por gases de alta temperatura, como consecuencia un guía turístico murió esa tarde en un hospital en San José y una niña murió días más tarde en los Estados Unidos.

Flujos piroclásticos continuaron más tarde ese día, originándose el más importante a la 1:47 p.m., formado por materiales depositados, los cuales llegaron tan lejos que alcanzaron el Lago Cedeño, devastando toda la vegetación del lugar. Hoy en día miles de personas visitan el Arenal, con el fin de escuchar explosiones y ver las coladas de lava caer, así como ver la emisión de gases y cenizas: los fenómenos que caracterizan al coloso del Arenal.

El 31 de julio se produjo una "nube ardiente " en el cráter A, varias personas que viajaban en 2 carros murieron mientras ayudaban con la emergencia. Antes de 1968, El Volcán Arenal estaba cubierto por una densa vegetación.

En junio 29 de 1968 ocurrió una erupción en cadena alrededor de las 7:00am, una (nube ardiente) destruyó todo al oeste del volcán. Toda la vegetación fue destruida y un gran número de cráteres de impacto se formaron por los bloques y bombas de diferentes tamaños.

Con la primera explosión del 29 de julio de 1968, se dio la formación de un cráter en el lado oeste del volcán, a una altura de 1000m. Este fue nombrado cráter A. En septiembre del mismo año, el primer flujo de lava fue visto saliendo del cráter A. Esta actividad continuó hasta el año 1973, cuando se formó un domo de lava en el cráter A, debido a la alta viscosidad de la lava y muy baja tasa de efusión.
* El autor (Jorque Barquero H.) es miembro fundador de OVSICORI-UNA, instituto encargado de de monitorear los volcanes en Costa Rica.

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